To Cassini βρήκε σφαιρικό ωκεανό στον Εγκέλαδο του Κρόνου

0
296

Κάτω από τον παγωμένο φλοιό του Εγκέλαδου, του γεωλογικά ενεργού δορυφόρου του πλανήτη Κρόνου, κρύβεται ένας ωκεανός σύμφωνα με μια νέα έρευνα που αξιοποιεί δεδομένα της μη επανδρωμένης αποστολής Cassini της NASA.

Οι ερευνητές αποδίδουν την πολύ χαμηλή ταλάντωση του δορυφόρου κατά την περιστροφή του γύρω από τον Κρόνο στην παρουσία μιας απέραντης, σφαιρικής ρευστής επιφάνειας κάτω από τον παγωμένο φλοιό.

Τα ευρήματα υποδηλώνουν ότι οι πίδακες υδρατμών, παγωμένων σωματιδίων και απλών οργανικών μορίων που έχει παρατηρήσει το Cassini κοντά στον νότιο πόλο του Εγκέλαδου τροφοδοτούνται από αυτή την τεράστια δεξαμενή νερού.

Η έρευνα δημοσιεύεται στην επιθεώρηση Icarus.

Προηγούμενες αναλύσεις δεδομένων του Cassini οδηγούσαν στο συμπέρασμα ότι στο νότιο πόλο του Εγκέλαδου υπάρχει μια ελλειπτική δεξαμενή νερού. Ωστόσο, τα νέα στοιχεία για τη βαρύτητα που συλλέχθηκαν κατά τη διέλευση του Cassini από το νότιο πόλο έδειξαν ότι ο ωκεανός είναι σφαιρικός.

Οι ερευνητές του Cassini ανέλυσαν εικόνες που είχαν ληφθεί σε μια περίοδο επτά ετών. Χαρτογράφησαν τη γεωμορφολογία του Εγκέλαδου, κυρίως κρατήρες, ώστε να καταγράψουν τις μεταβολές στην τροχιά του δορυφόρου με απόλυτη ακρίβεια.

Ανακάλυψαν μια ανεπαίσθητη, αλλά μετρήσιμη ταλάντωση του Εγκέλαδου κατά την περιστροφή. Επειδή το παγωμένο φεγγάρι δεν είναι απολύτως σφαιρικό και επειδή κινείται πιο αργά ή πιο γρήγορα σε διαφορετικές φάσεις της περιστροφής, ο Κρόνος μετακινεί τον δορυφόρο του μπρος και πίσω.

«Εάν η επιφάνεια και ο πυρήνας ήταν συνδεδεμένα με στερεά υλικά, ο πυρήνας θα λειτουργούσε ως “νεκρό βάρος” που θα εμπόδιζε την ταλάντωση» εξηγεί ο Μάθιου Τισκαρένο, ερευνητής του Ινστιτούτου SETI που συμμετέχει στη μελέτη.

Ωστόσο, οι αιτίες που διατηρούν το υπέδαφος του Εγκέλαδου σε υγρή μορφή παραμένουν ανεξιχνίαστες.

Ο επικεφαλής της μελέτης Πήτερ Τόμας, από το Πανεπιστήμιο Κορνέλ, εικάζει ότι μπορεί οι παλιρροϊκές δυνάμεις που ασκεί η βαρύτητα του Κρόνου παράγουν πολύ περισσότερη θερμότητα στο εσωτερικό του Εγκέλαδου από αυτό που πιστεύαμε και συμβάλλουν στη διαμόρφωση του ωκεανού.

Η ανακάλυψη του Εγκέλαδου θεωρείται ως ο μεγάλος θρίαμβος της αποστολής Cassini στον Κρόνο που ξεκίνησε το 2004.

Το Cassini σχεδιάζεται να πραγματοποιήσει κοντινή πτήση στον Εγκέλαδο στις 28 Οκτωβρίου πετώντας μόλις 50 χιλιόμετρα από την επιφάνεια του εξωγήινου κόσμου.

Η αποστολή Cassini-Huygens είναι προϊόν της συνεργασίας μεταξύ της NASA, του Ευρωπαϊκού Οργανισμού Διαστήματος (ESA) και της Ιταλικής Διαστημικής Υπηρεσίας.

econews

Σχόλια