Υδροθερμική δραστηριότητα ίσως σημαίνει ζωή στον Εγκέλαδο

0
336

Έντονη υδροθερμική δραστηριότητα εκδηλώνεται στον θερμό ωκεανό κάτω από το έδαφος του Εγκέλαδου, ενός εκ των έξι δορυφόρων του Κρόνου.

Σύμφωνα με στοιχεία της αποστολής Cassini τα οποία συνέλεξαν και ανέλυσαν επιστήμονες της NASA γύρω από τις υπόγειες υδροθερμικές πηγές του Εγκέλαδου είναι πιθανή η εμφάνιση εξωγήινης ζωής.

Σε αντίστοιχες υποθαλάσσιες περιοχές θεωρείται και ότι ξεκίνησε η ζωή στη Γη πριν από δισεκατομμύρια χρόνια.

Η υδροθερμική δραστηριότητα λαμβάνει χώρα, όταν το θαλασσινό νερό διεισδύει κάτω από τα πετρώματα του βυθού και στη συνέχεια, έχοντας εμπλουτιστεί με διάφορα μέταλλα, ξεπηδά σαν καυτό διάλυμα από «καμινάδες» τύπου γκέιζερ, από το οποίο τρέφονται βακτήρια και άλλοι οργανισμοί.

Σύμφωνα με τις εκτιμήσεις τους, ο βραχώδης πυρήνας του Εγκέλαδου είναι ιδιαίτερα πορώδης, με συνέπεια το νερό να διεισδύει κάτω από τον βυθό. Εκεί έρχεται σε επαφή με πετρώματα, διατηρώντας ενεργή την υδροθερμική δραστηριότητα, η οποία θερμαίνει το νερό του βυθού έως τους 90 βαθμούς Κελσίου, δηλαδή κοντά στο σημείο βρασμού. Σε αυτή τη δραστηριότητα, πιθανότατα αποδίδεται και το μεθάνιο, που ανιχνεύθηκε πάνω από το νότιο πόλο του δορυφόρου.

«Ο Εγκέλαδος αντιπροσωπεύει έναν πολύ κοινό κόσμο στο γαλαξία: παγωμένα φεγγάρια γύρω από πλανήτες-γίγαντες αερίων, τα οποία βρίσκονται εκτός κατοικήσιμης ζώνης του μητρικού άστρου, αλλά παρόλα αυτά ικανά να διατηρήσουν νερό σε υγρή μορφή κάτω από την παγωμένη τους επιφάνεια» σχολιάζει ο Νικόλα Αλτομπέλι, επιστήμονας της αποστολής Cassini από τον Ευρωπαϊκό Οργανισμό Διαστήματος (European Space Agency).

Για πρώτη φορά, γεωλογική δραστηριότητα στον Εγκέλαδο έγινε αντιληπτή από τα όργανα του «Κασίνι» το 2005. Οι κατοπινές παρατηρήσεις οδηγούν στην εκτίμηση ότι κάτω από την παγωμένη επιφάνεια του δορυφόρου, πάχους 30 έως 40 χιλιομέτρων, υπάρχει ένας ωκεανός βάθους έως 10 χιλιομέτρων (δηλαδή σχεδόν όσο της Γης).

Ο Εγκέλαδος, που ανακαλύφθηκε το 1789 (χρονιά της Γαλλικής Επανάστασης), έχει διάμετρο 505 χιλιόμετρα και είναι ο έκτος μεγαλύτερος δορυφόρος του Κρόνου.

Το διαστημόπλοιο Cassini, το μεγαλύτερο μη επανδρωμένο διαστημικό σκάφος της NASA που κυκλοφορεί αυτή την περίοδο στο ηλιακό μας σύστημα, θα περάσει πάλι τρεις φορές πάνω από τον Εγκέλαδο έως το τέλος του 2015, προτού ολοκληρώσει την αποστολή του «βουτώντας» στον ίδιο τον Κρόνο το 2017.

Τα ευρήματα της μελέτης δημοσιεύονται σε δύο χωριστές επιθεωρήσεις, στο «Nature» και το «Geophysical Research Letters».

econews

Σχόλια