Το ελαττωματικό Kepler ανακάλυψε νέα «υπερ-Γαία»

0
9

Έναν εξωπλανήτη σε απόσταση 180 ετών φωτός από τη Γη ανακάλυψε το διαστημικό τηλεσκόπιο Kepler της NASA, το οποίο εξειδικεύεται στον εντοπισμό πλανητών που μοιάζουν με τη Γη.

Το διαστημικό τηλεσκόπιο εκτοξεύτηκε στις 7 Μαρτίου 2009 και έχει την ικανότητα να ανιχνεύει την απειροελάχιστη μείωση της φωτεινότητας ενός άστρου όταν τύχει να περάσει από μπροστά του κάποιος πλανήτης. Στα τέσσερα πρώτα χρόνια της λειτουργίας του, το Kepler μπόρεσε να εντοπίσει πάνω από 3.500 πιθανούς εξωπλανήτες.

Ωστόσο, στα μέσα του προηγούμενου έτους, το Kepler απόλεσε δύο από τους τέσσερεις «σφόνδυλους αντίδρασης», δηλαδή τους τροχούς που το συγκρατούν στη θέση του και που διατηρούν τον προσανατολισμό του με συνέπεια να αποσταθεροποιηθεί.

Οι μηχανικοί της NASA αξιοποίησαν την πίεση που ασκεί η ηλιακή ακτινοβολία ώστε να διατηρήσουν τους ηλιακούς του συλλέκτες ομοιόμορφα φωτισμένους και σε συνδυασμό με τους δύο «υγιείς» τροχούς κατάφεραν να το σταθεροποιήσουν.

«Σαν το μυθικό πουλί του Φοίνικα που αναδύθηκε από τις στάχτες του, το Kepler ξαναγεννήθηκε και συνεχίζει να προσφέρει ανακαλύψεις» καμαρώνει ο Άντριου Βάντερμπεργκ του Κέντρου Αστροφυσικής Harvard-Smithsonian, μέλος της ερευνητικής ομάδας.

—Ο εξωπλανήτης HIP 116454b

Ο νέος εξωπλανήτης που ανακάλυψε το Kepler περιστρέφεται σε ακτίνα 13,44 εκατ.χλμ γύρω από έναν πορτοκαλί νάνο σε απόσταση 180 ετών φωτός από τη Γη, στην κατεύθυνση του αστερισμού των Ιχθύων. Έχει διάμετρο 32.000 χιλιόμετρα, περίπου διπλάσια από της Γης, και μάζα περίπου 12 φορές μεγαλύτερη.

Αυτό σημαίνει ότι ο πλανήτης είναι μια «υπερ-Γαία», μια κατηγορία πλανητών που δεν υπάρχουν στο Ηλιακό Σύστημα. Η μέση πυκνότητά του υποδηλώνει ότι ο HIP 116454b είτε αποτελείται από τρία τέταρτα νερό και ένα τέταρτο βράχων είτε από αέρια, όπως ο Ποσειδώνας, με πολύ «παχιά» ατμόσφαιρα.

Η ανακάλυψη του νέου πλανήτη επιβεβαιώθηκε και από επίγεια και άλλα διαστημικά τηλεσκόπια, οπότε οι ερευνητές είναι σίγουροι ότι το Kepler λειτουργεί.

Απώτερος στόχος της αποστολής είναι η ανακάλυψη του πρώτου πλανήτη με τα χαρακτηριστικά της Γης ο οποίος βρίσκεται στην κατάλληλη απόσταση από το μητρικό άστρο του ώστε να διαθέτει υγρό νερό.

Το Kepler θα αντικατασταθεί το 2017 από το τηλεσκόπιο TESS της NASA.

Η μελέτη θα δημοσιευτεί στην επιθεώρηση The Astrophysical Journal.

econews

Σχόλια